Economía Historia

Fruto de los dioses: el cacao y el chocolate en la historia ecuatoriana. (Quinta parte).

A pesar del devastador incendio de 1896, que destruyó 80 manzanas, incluyendo todo el centro de Guayaquil, esta ciudad fue reconstruida en dos años por haber suficientes recursos originados en la prosperidad cacaotera. Al terminar el siglo XIX, el puerto estaba comunicado con el exterior a través del cable submarino, había empresa telefónica, de electricidad, se había iniciado la construcción de la red de aguas servidas, operaba el Banco de Ecuador(privado), el más grande del país con 75% del total de los depósitos bancarios; funcionaba la Empresa de Carros Urbanos, dedicada al transporte público con rutas determinadas; había teatro, clubes y otras actividades de entretenimiento para las familias. En lo monetario, Ecuador había adoptado el Patrón Oro y fijado el tipo de cambio  a dos sucres por dólar.

Auge, caída y recuperación de la actividad del cacao (1900-2012)

El siglo XXse inició con mal augurio para los guayaquileños. ElBanco Comercial y Agrícola, segundo más importante del país, estuvo al borde del colapso, logró salvarse gracias a un préstamo de su competidor el Banco de Ecuador; quebró una de las empresas exportadoras más importantes e igual situación ocurrió con Seminario Frères de París, casa bancaria de propiedad de la familia del mismo nombre de Guayaquil. Para 1906, Ecuador fue desplazado por Brasil a segundo lugar en producción; Venezuela se había quedado muy atrás, apenas 50% de  la producción ecuatoriana. Por el lado de consumo, Estados Unidos se encontraba en primer lugar, seguido por Alemania y Reino Unido. España que había sido el mayor consumidor por más de un siglo, en ese momento apenas equivalía a 16% del estadounidense. En el mercado internacional los precios del cacao guayaquileño continuaron con alzas y bajas pero la tendencia era a la baja. En el cuadro a continuación se observa que desde 1865 el precio comenzó a declinar, con una leve recuperación entre 1878 y 1879. El cacao Accrá se refiere al producido en Ghana.

Fuente: CRB

Preocupados por la situación de los precios, en 1910 hubo una reunión de los productores para encontrar salida a un problema que cada año se agravaba. Una publicación de la época comentó: “El señor Tito G. Sáenz de tejada, Gerente de la casa exportadora y banquera Julián  Asquiazu de Guayaquil que es también uno de los principales plantadores del Ecuador, – hace algún tiempo se ocupa en llevar á efecto la idea de formar una liga  de los agricultores de cacao, con el fin de evitar la baja injustificada que está sufriendo este producto por causa de las maniobras de los especuladores. Son dignos de todo elogio los esfuerzos del señor Tejada para conseguir sus propósitos. Por su iniciativa se constituyó en Guayaquil, en Octubre del año pasado, un comité de productores de cacao, para formar la Asociación de Agricultores del Ecuador. Vino enseguida á Europa para realizar la combinación financiera y obtener los créditos y fondos necesarios para la realización de su importante proyecto. Pero, no contento con esto, fue aún más allá. Tuvo la idea de formar una Liga entre  los principales países productores de cacao, convencido de que, si se unen con tal fin Portugal, Brasil y Ecuador, ejercerán fácilmente el control del cacao en el mundo. A fin de llegar á este grande resultado, el señor Tejada, en compañía del señor don  Julián Aspiasu, tuvo en París varias conferencias, en los primeros días del corriente  mes de mayo, con el señor Joao Chagas, Ministro del Portugal, el señor Piza, Ministro del Brasil y el señor Rendón, Ministro del Ecuador, asistiendo también á estas conferencias el señor Jaime de Seguier, Cónsul General de Portugal, el señor Gordilho, Cónsul General del Brasil, y el señor Weinstein, Cónsul General del Ecuador; á quienes fue explicado el proyecto y la forma práctica de realizarlo cuanto  antes”.

La gestión a nivel internacional no tuvo éxito,pero sí se logró crear la Asociación de Productores (ADP) en 1912, con la aprobación del Congreso por requerir aprobar un impuesto de un sucre por cada quintal exportado, para financiar las actividades de la ADP. Esta institución, que tenía como finalidad la defensa de los precios, injustamente se convirtió en símbolo de explotación de los propios exportadores. Por haber comenzado vendiendo el cacao a consignación y pagado de contado a los agricultores, la ADP se descapitalizó en pocos años, un préstamo logrado en Nueva York no fue suficiente y tuvo que recurrir al Congreso para aumentar el impuesto a tres sucres. Con el inicio de la Primera Guerra Mundial en 1914, la retirada de Ecuador del Patrón Oro, la escasez de dólares por la caída de los precios de exportación, inicio de la inflación y devaluación del sucre, encareciendo el dólar y la libra esterlina, ocasionaron malestar social en el país y peleas

entre los mismos productores; unos se salieron de la ADP. En 1916 Ecuador alcanzó la producción más alta de la historia: 1,079.000 quintales, cantidad que no se lograría sobrepasar en los siguientes cincuenta años. La excelente noticia tuvo efecto temporal. En 1917 comenzaron a aparecer brotes de monilla (enfermedad en la mazorca). Las décadas de los veinte y treinta fueron fatales para el país en general y Guayaquil en particular. Otra epidemia, la escoba de la bruja, demayormagnitud que la monilla, devastó decenade miles de hectáreas de cacao, la producción anual cayó entre cincuenta y cien mil quintales por año, para 1932 apenas fue 232.760, aproximadamente 22% de la más elevada. Las haciendas fueron embargadas por los bancos hipotecarios, los campesinos dejaron el campo y llegaron a Guayaquil en busca de mejor futuro, se trató de las primeras invasiones a la ciudad. En ese período la inflación siguió en alza, el sucre continuó devaluándose y como se importaba todo, inclusive manteca, la clase pobre fue duramente afectada. El estallido social tuvo lugar en 1922, uno de los sindicatos se tomó la planta eléctrica y durante tres días no hubo luz en la ciudad, el pueblo salió a las calles a cometer actos de pillaje y la fuerza pública tuvo que repelerlo. El estimado de muertos varía según quien lo escribe o narra. Para los izquierdistas hubo miles de fallecidos para otros la cifra fluctuó entre 100 y 300 personas.La Revolución Juliana ocurrió en 1925, la Banca fue intervenida, injustamente se cerró el Banco Comercial y Agrícola; la emisión de billetes pasó al control de la Caja de Emisión y Amortización hasta la fundación del Banco Central en 1927 por recomendación de la Misión Kemmerer. Se fijó el nuevo tipo de cambio de 5 sucres por dólar y se regresó al Patrón Oro.

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